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英國著名物理學家與宇宙學家霍金(Stephen Hawking)逝世,享年76歲。霍金患有俗稱「漸凍症」的肌萎縮性脊髓側索硬化症(ALS),在21歲時被醫生診斷只剩兩年可活,幸好他的生命力遠超於醫生所指。到底ALS是甚麼?

ALS全稱「肌萎縮性脊髓側索硬化症」(Amyotrophic Lateral Sclerosis),為運動神經元疾病(motor neurone disease,MND)的一種。ALS的平均病發年齡介乎40至60歲,男性患病的機率較高,男女罹患比率約1.5︰1(即男性佔60%,女性佔40%)。

霍金曾表示,他在牛津大學讀書的最後一年時,發現自己動作愈來愈笨拙,時常不知緣由地摔倒,划船也變得力不從心。而這正正是患者初期的病徵。

霍金之後更開始說話口齒不清,霍金的父母親才帶他去看專科醫生。口齒不清是ALS已發展到中期的症狀,其他症狀還包括肢體僵硬、失眠以及逐漸無法走路等。

到了病症後期,霍金需要以輪椅代步。他的寫字能力亦逐漸消失,要在腦海構思心智圖案思考物理問題。霍金更失去說話能力,要以電腦和儀器協助表達思想和授課。

至2009年,霍金不能再獨立操作輪椅,也無法自主呼吸,曾多次進出醫院。多年疾病似乎亦令他的頑強鬥志有所耗損,他曾坦言,如自己對世界再沒貢獻,成為負累,會考慮以「協助自殺」(assisted suicide)方式結束生命。

霍金是少數較為長壽的ALS患者。大多數患者因再也無法控制呼吸或吞嚥動作需要使用的肌肉,往往在患病後幾年就病逝。ALS的致病原因至今不明,遺傳機率為5%至10%,暫時未有治療方法。

撰文: 林嘉莉
欄名: 知識庫